domingo 15 • mayo 2022

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Toño Pons (Importaco): “El conocimiento y los avances de la ciencia son la base de nuestro desarrollo en innovación”

“Colaboramos con Mercadona para lograr un producto de calidad, es uno de nuestros principales clientes” 

Importaco: “El segmento de los frutos secos está en una buena posición por su perfil nutricional saludable” 

Entre las compañías familiares que acoge la Comunidad Valenciana destaca Importaco, una empresa de alimentación internacional con una gama de productos y servicios de sus dos negocios: frutos secos y agua mineral. Así, Toño Pons, presidente de la compañía y cabeza de la tercera generación familiar, comenta con Capital los retos a los que esta empresa, que sigue en manos de descendientes de sus fundadores, ha tenido que hacer frente en un contexto marcado por aprendizajes, estrategias económicas y una filosofía que les diferencia del resto. 

¿Qué aprendizaje ha generado la evolución de Importaco desde su fundación?  

El aprendizaje más valioso es la importancia de contar con buenos profesionales capaces de sumar al proyecto, comprometidos y con pasión por el producto. Sin esos profesionales, el desarrollo de Importaco en estos años no hubiera sido posible. Con estos profesionales hemos logrado aplicar: la pasión por las cosas bien hechas, el esfuerzo aplicado a lograr los retos más difíciles y la colaboración a través de enfoques multidisciplinares para hacer crecer los proyectos. 

¿Qué filosofía de trabajo y crecimiento persigue Importaco? ¿Qué os diferencia del resto? 

Nuestra filosofía de trabajo es la que nos ha permitido tener este crecimiento. Sin trabajo y esfuerzo diario, el crecimiento sostenible es imposible de lograr. Perseguimos mantener la flexibilidad y la agilidad sin perder el legado de las generaciones anteriores, lo que nos ha permitido diferenciarnos del resto de compañías. 

Asimismo, consideramos que hay seguir trabajando con la seguridad y la profesionalidad que aprendimos en la Lonja de Valencia; ser globales, sin perder nuestras raíces mediterráneas; ser innovadores y ágiles, manteniendo una consistencia en nuestra especialización en alimentación saludable; y aplicar la sostenibilidad con valentía para lograr la excelencia en todos nuestros procesos. La filosofía que mantenemos en el día a día viene del legado que nos han dejado la segunda y la tercera generación. 

Fue en 1992 cuando se incorporó la tercera generación a Importaco, y, desde entonces, la compañía formó un consejo de administración apoyado en consejeros externos. ¿Cuáles son los mayores retos a los que se ha enfrentado la empresa desde entonces? 

Desde 1992 nos hemos enfrentado a muchísimos retos, todos han sido muy diferentes. Y, si hablamos del gobierno corporativo y del negocio, ¡30 años dan para mucho! Los desafíos de gobierno corporativo han estado enfocados en profesionalizar la función del gobierno dentro de la empresa familiar. En estos años, hemos desarrollado el protocolo de familia. El consejo de administración integra a consejeros externos, y ahora, además de la habitual comisión de auditoría, hemos creado nuevas comisiones para trabajar en temas clave como la estrategia del grupo y los futuros nombramientos. Nuestro objetivo es tener talento para garantizar el desarrollo de Importaco. 

A nivel de negocio, en estos años el cambio ha sido espectacular. Ya en la década de los 90 hicimos la transformación para ser proveedores del mercado de retail, y fue en 2003 cuando nos convertimos en proveedores de Mercadona. En estos años los mayores hitos han sido, en primer lugar, la incorporación de Importaco en el negocio del agua mineral. Actualmente, somos el tercer grupo de agua mineral de España gracias a nuestra actividad con marcas como Agua de Cortes, Agua de Bronchales, AguaDoy y Font S’Aritja.  

En segundo lugar, la incorporación de procesos especializados como, por ejemplo, la adquisición de plantas productivas especializadas como la de chocolateados, palomitas o snacks. El punto más importante de esta estrategia fue en 2020, cuando inauguramos la fábrica, la mayor de Europa, especializada en pipas de girasol y de calabaza situada en Parc Sagunt (Sagunto, Valencia). Fue puesto en marcha durante la pandemia para garantizar el abastecimiento de este producto a los clientes. Además, incorpora todo nuestro expertise en calidad, seguridad alimentaria y sostenibilidad.  

En tercer lugar, pasamos de un Importaco local a uno global y, en estos años, hemos desarrollado la estrategia global en dos sentidos. Por un lado, integrando proveedores en nuestro modelo de calidad, seguridad alimentaria y sostenibilidad a través del cual establecemos relaciones a largo plazo basadas en la confianza y el trabajo colaborativo. 

Este proyecto fue una revolución que tuvo su mayor desarrollo cuando creamos oficinas de compra globales situadas en Argentina, California, China y Turquía. En estos centros contamos con equipos locales formados por especialistas en compras, integración agrícola y calidad. Contar con estos profesionales nos permite mantener vivo nuestro modelo de especialización a través de proyectos como el estudio de nuevas variedades, la implantación de nuevas metodologías de análisis o el control de los alérgenos.  

Por otro lado, a través del desarrollo internacional de retail e ingredientes a través de proyectos como Importaco Poland, donde damos cobertura al mercado de retail polaco y al mercado de ingredientes especializado en cacahuete; y la adquisición de Besana, que cuenta con centros de producción en Italia y Reino Unido, además de una gran penetración en el retail europeo. 

Y en materia de Responsabilidad Social Corporativa (RSC), ¿qué proyectos o actividades desarrolláis?  

En materia de Responsabilidad Social Corporativa (RSC) trabajamos en nuestra estrategia de sostenibilidad “Green Company”, que tiene tres pilares: Planeta, Personas y Producto.  

En Planeta participamos en proyectos de transición energética, economía circular, uso sostenible del agua y la aplicación de buenas prácticas agrícolas. Ahora, estamos focalizados en nuestra hoja de ruta para descarbonizar nuestras actividades antes de 2050, que será pública en breve. Desde 2018 hemos reducido nuestro consumo energético en un 20%. En cuanto a las buenas prácticas agrícolas, colaboramos con más de 300 agricultores y formamos parte de la iniciativa internacional “Sustainable Agriculture Initiative”, lo que nos ha permitido que 22.500 hectáreas ya integren los principios de cultivo que garantizan la seguridad alimentaria, la calidad y la sostenibilidad.  

En Producto, en proyectos para potenciar el perfil nutricional saludable de nuestros productos. Aquí estarían los propios para reducir los alérgenos, las reformulaciones para mejorar el perfil nutricional de los productos y el desarrollo de proyectos de alimentación avanzada como el aislamiento de probióticos nativos de los frutos secos que tienen actividades antioxidantes, antinflamatorias e inmunoestimulantes.  

En Personas, englobamos los proyectos sobre igualdad de género, protección de los derechos humanos, proyectos sociales relativos a la promoción de hábitos saludables y de mejora de las condiciones laborales. A nivel social, estamos desarrollando el proyecto “Come Sano, Crece Fuerte”, en el que impartimos charlas sobre alimentación saludable en colegios de la Comunidad Valenciana. Ya hemos formado a más de 500 preadolescentes y adolescentes en la importancia de la alimentación saludables y cómo detectar mitos que pueden ser perjudiciales para la salud. Es un proyecto muy importante para nosotros en el que esperamos llegar a los 3.000 niños antes de 2023. 

Tono Pons Presidente 4
Toño Pons, presidente de Importaco

En 2019 y 2020, Importaco experimentó crecimientos de facturación del 13% y del 9%, respectivamente. ¿Qué estrategia va a seguir el grupo para mantener esta senda de crecimiento económico? 

Nuestra estrategia es seguir trabajando para lograr la máxima calidad en nuestros productos, aumentar nuestro conocimiento y ‘expertise’ en frutos secos y agua mineral para ser cada día más especialistas, potenciar la innovación para diseñar nuevos productos saludables e integrar la sostenibilidad para mejorar el perfil ambiental de nuestros productos. Todo ello, estando cerca del mercado y acompañando a nuestros clientes en su desarrollo. 

¿Qué papel juega Mercadona en la estrategia de Importaco?  

Mercadona es uno de nuestros principales clientes y con él colaboramos de forma muy estrecha para lograr un producto de calidad. Es un cliente exigente con el que compartimos la pasión por la calidad y el esfuerzo diario por ofrecer las mejores soluciones del mercado. 

Tanto a nivel nacional como internacional, ¿cuáles son los retos a los que se enfrenta el segmento de frutos secos? 

El segmento de los frutos secos está en una buena posición por su perfil nutricional saludable. Es un producto muy valorado por los clientes y consumidores y juega un papel muy importante en las nuevas tendencias de consumo.

Los hitos que van a marcar el desarrollo del segmento de frutos secos varían desde la incorporación del producto a la hora de cocinar en casa, el desarrollo de la comida flexiteriana -dieta basada en verduras, frutas, cereales y frutos secos diariamente, y comer productos de origen animal como lácteos, huevos o carne de forma puntual- hasta el desarrollo de alimentos funcionales y nutrición personalizada que ayuden al consumidor a mejorar su estado de ánimo, la inmunidad y la cognición. 

En Importaco, a través de la estrategia de alimentación avanzada queremos potenciar estas características nutricionales ofreciendo productos saludables como los frutos secos enriquecidos con probióticos. 

De cara a los próximos ejercicios ¿qué previsiones económicas esperáis? ¿se ha visto afectado su plan de negocio por la situación geopolítica actual?  

Nuestras previsiones económicas es seguir aumentado nuestras ventas en los negocios de frutos secos y agua mineral, gracias al impulso de las tendencias de alimentación saludable y de sostenibilidad. La situación geopolítica actual está afectando a todos los sectores, en Importaco estamos trabajando en diferentes planes para adaptarnos a esta nueva situación: hemos acelerado los proyectos de transición energética para aumentar el autoconsumo y reducir el consumo de combustibles fósiles; estamos colaborando con Cáritas, Cruz Roja, Juntos Por la Vida para ayudar a personas afectadas por la invasión de Ucrania. 

¿Cuál es el principal mercado exterior de la compañía y por qué? ¿Hacia dónde va a desarrollar Importaco el crecimiento internacional?  

Nuestro principal mercado es el europeo con un especial desarrollo en el segmento de retail y los ingredientes. Contamos con una fábrica en Polonia dedicada al mercado local y al mercado de ingredientes a través de la especialización en cacahuete (pastas, granillo…). En 2020, adquirimos la empresa italiana Besana que tiene la mayor parte en el segmento del retail en países como Reino Unido, Bélgica o Países Escandinavos. Además, también tenemos una importante actividad en el mercado de ingredientes asociado a la almendra, con productos como la harina o los procesados. 

¿Prevén comprar otras empresas para desarrollar también una estrategia de crecimiento inorgánico?  

Por ahora nuestra estrategia de crecimiento está basada en mejorar nuestros procesos a través de la tecnología y la sostenibilidad, realizar una integración de Besana que nos permita obtener sinergias en la cadena de suministro, ampliar nuestro porfolio de innovación en productos saludables y potenciar la nueva red de fábricas formada por 17 centros en puntos estratégicos del continente europeo. 

En términos económicos y sostenibles, bajo la tendencia social healthy, ¿cómo esperáis evolucionar y ganar posición en un mercado tan competitivo? 

Nuestra posición en la tendencia healthy vendrá por nuestra capacidad tecnológica y de innovación. Por ello, anualmente invertimos más de seis millones de euros en calidad e innovación y contamos con proyectos como nuestro Centro Tecnológico y programas de innovación abierta que nos permiten potenciar nuestro desarrollo en el segmento salud y acompañar a nuestros clientes en su crecimiento. El Centro Tecnológico es donde nace nuestra estrategia de innovación y seguridad alimentaria. En él trabaja un equipo de 40 personas, de las cuales 11 son doctores especializados en seguridad alimentaria, nutrición y tecnología de alimentos.  

En este proceso, desarrollamos proyectos de investigación que integran los principios de innovación responsable y generan un beneficio en la salud de los consumidores promoviendo una alimentación sana y más consciente, así como mejorando la seguridad alimentaria y la calidad. Mejorar la salud de los clientes es uno de nuestros objetivos y aplicar los conocimientos científicos nos permite desarrollar productos para consumidores de todas las edades. 

Un resultado de esta apuesta por la innovación y la salud es el Proyecto de Probióticos que forma parte de nuestra estrategia de Alimentación Avanzada, cuyo objetivo es potenciar las propiedades saludables que los frutos secos ya tienen de forma natural. Por ejemplo, en este proyecto hemos identificado bacterias probióticas inherentes a los frutos secos, que tienen beneficios antioxidantes y antiinflamatorios y ahora estamos trabajando en una gama de frutos secos reforzados con probióticos. 

Dentro de los nuevos y emocionantes proyectos actualmente en desarrollo se encuentra también el de nutrigenética, donde estudiamos la influencia del consumo de frutos secos en los componentes genéticos. Importaco ha realizado un análisis sobre el impacto del consumo de frutos secos en el riesgo cardiometabólico y la edad biológica. Otros proyectos incluyen la extracción de componentes con potencial nutricional para enriquecer productos y la eliminación de aditivos y alérgenos para que los frutos secos lleguen al mayor número de personas posible. 

Además, gracias a la innovación abierta podemos integrar una perspectiva multidisciplinar a través de la colaboración con clientes, investigadores y centros tecnológicos. En esta estrategia estamos en contacto con startups y centros de investigación para potenciar el perfil nutricional de nuestros productos y ayudar a la población a tener una alimentación más saludable. El conocimiento y los avances de la ciencia son la base de nuestro desarrollo en innovación. 

Mirando al futuro, ¿pensáis en trabajar nuevas líneas de negocio? ¿Qué expectativas tenéis? 

Creemos que a nuestras líneas de negocio todavía les queda mucho recorrido. Nuestras expectativas de crecimiento están centradas en aumentar nuestra especialización en frutos secos y agua mineral a través de la tecnología, la investigación y la sostenibilidad; incrementar el expertise en avellana para ganar presencia en el mercado de industria; aumentar nuestros proyectos de innovación enfocados a una alimentación saludable y potenciar nuestra presencia en el retail europeo gracias a la integración de Besana. 

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